Artemisia Gentileschi était un peintre baroque du 16e siècle. Comme pour beaucoup d’autres femmes dans l’histoire de l’art, son nom est tombé dans l’oubli pendant plusieurs années.

Les historiens et les collectionneurs ont attribué les œuvres de Gentileschi à des artistes masculins. Et, après tout, la vie et l’œuvre d’Artemisia Gentileschi illustrent également le fort chauvinisme masculin du XVIe siècle.

Actuellement, Gentileschi est reconnue comme un peintre du premier baroque italien. Ses œuvres affichent le caractère et les coups de pinceau de l’époque et une profondeur de caractère vraiment unique.

Dans cet article, on tentera de rendre hommage à cette femme oubliée par l’histoire, mais qui revendique sans aucun doute une place importante.

Enfance et jeunesse d’Artemisia Gentileschi

Artemisia Gentileschi est née le 8 juillet 1593 à Rome, dans ce qu’on appelait alors les États pontificaux. Peintre de talent, elle était la fille aînée de Prudentia Montone, qui mourut quand Artemisia avait 12 ans, et d’Orazio Gentileschi, un peintre réputé.

Son père était l’un des principaux partisans du peintre baroque révolutionnaire connu sous le nom de Caravaggio. Elle a également été l’un des principaux soutiens de la deuxième génération de peintres caravagesques.

Artemisia a montré dès le début son énorme talent pour l’art, et a été initiée à la peinture par son père. Orazio Gentileschi était un ami du Caravage, le peintre le plus rebelle et le plus provocateur de la scène artistique romaine de l’époque.

Caravaggio et Orazio ont même été accusés d’avoir dessiné un graffiti diffamatoire dans une rue de Rome contre un autre peintre. Au cours du procès, Orazio a raconté l’anecdote du jour où Caravaggio s’est rendu chez lui pour lui demander d’emprunter des ailes d’ange.

Ce détail amène à déduire que le grand artiste entretenait une relation étroite avec la famille Gentileschi, il est donc très probable qu’Artemisia le connaissait.

Élève de son père et du paysagiste Agostino Tassi, les œuvres d’Artemisia sont difficiles à distinguer de celles de ces deux peintres. Au départ, Artemisia Gentileschi a adopté un style de peinture très proche de l’interprétation caravagesque et un peu trop lyrique de son père.

Son œuvre la plus ancienne connue est Susanna et les vieillards (1610), réalisée par elle mais attribuée à son père. Elle a également peint deux versions d’une étude du Caravage (jamais réalisée par son père), Judith décapitant Holopherne (vers 1612-1613 ; vers 1620).

Artemisia Gentileschi, victime d’abus

En 1611, Orazio est chargé de décorer le Palais Pallavicini Rospigliosi à Rome, avec le peintre Agostino Tassi. Dans l’intention de faciliter à Artemisia, qui a alors 17 ans, le perfectionnement de sa technique de peinture, Orazio engage Tassi pour l’aider.

Cela permettait à Tassi d’être souvent seul avec Artemisia et pendant une des leçons de peinture, il a abusé d’elle. Après le viol, Artemisia a entamé une relation avec l’homme, croyant qu’ils allaient se marier.

Cependant, peu de temps après, Tassi a refusé de l’épouser. Horace prend la décision, inhabituelle pour l’époque, de le dénoncer pour viol, déclenchant un procès qui durera sept mois.

Artemisia était vierge au moment du viol et le procès a révélé d’autres détails déroutants, comme les diverses accusations portées contre Tassi concernant le meurtre de sa première femme.

Dans le cadre d’une procédure judiciaire, Artemisia a dû subir un examen gynécologique pour prouver qu’elle avait perdu sa virginité au moment du viol. En outre, elle a été contrainte de témoigner sous la torture afin de prouver la véracité de ses déclarations.

Pour un artiste, ces expériences auraient pu être dévastatrices, mais heureusement, Artemisia n’a subi aucun dommage permanent à ses doigts. Son témoignage passionné, dans lequel elle affirme qu’elle aurait pu tuer Tassi après le viol, fournit un certain nombre d’indices sur son caractère inhabituel pour l’époque et sur sa détermination.

Tassi a finalement été reconnu coupable et puni par l’exil. La sentence, cependant, n’a jamais été appliquée car il a reçu la protection du Pape, en vertu de ses qualités artistiques.

Nombre des dernières peintures d’Artemisia Gentileschi montrent des scènes de femmes attaquées par des hommes ou des femmes en position de pouvoir et cherchant à se venger.

Artemisia Gentileschi à Florence sous la protection des Médicis.

Un mois après la fin du procès, Orazio Gentileschi organise le mariage d’Artemisia avec l’artiste Pierantonio Stiattesi. Par la suite, le couple s’est installé à Florence, ville natale de Stiattesi.

À Florence, Artemisia reçoit l’une de ses premières commandes importantes, une fresque dans la Casa Buonarroti. Le neveu du peintre avait transformé la maison de Michel-Ange en un monument et un musée.

En 1616, elle est la première femme à être admise à l’Accademia di Disegno de Florence. Cela lui permettait d’acheter du matériel sans l’autorisation de son mari et de signer ses propres contrats. Elle obtient également le soutien du grand duc de Toscane, Cosimo II de Médicis, dont elle reçoit plusieurs commandes très lucratives.

C’est dans la ville toscane qu’elle a commencé à développer son style personnel. Contrairement à de nombreux autres artistes du XVIIe siècle, Artemisia Gentileschi s’est spécialisée dans la peinture d’histoire plutôt que dans les natures mortes et les portraits.

En 1618, ils eurent une fille, Prudentia, qui prit le nom de sa défunte mère. À cette époque, Artemisia entame une relation amoureuse passionnée avec un noble florentin du nom de Francesco Maria di Niccolò Maringhi.

L’histoire de cette histoire d’amour est documentée dans une série de lettres envoyées par Artemisia à Maringhi, découvertes par l’universitaire Francesco Solinas en 2011. De manière peu conventionnelle, le mari d’Artemisia s’est rendu compte du fait et a utilisé les lettres d’amour de sa femme pour faire chanter et obtenir de l’argent de Maringhi.

Le noble Maringhi était partiellement responsable de l’entretien financier du couple. Les finances étaient en effet une préoccupation fréquente en raison de la mauvaise gestion de l’argent par Stiattesi.

Retour à Rome, retour à Caravaggio

Les problèmes financiers, sans parler des ragots sur les aventures amoureuses d’Artemisia, provoquent de graves désaccords entre le couple et, en 1621, Artemisia retourne à Rome sans son mari. Dans la ville éternelle, elle retrouve les influences et les innovations du Caravage et travaille avec plusieurs de ses disciples, dont le peintre Simon Vouet.

Cependant, à Rome, il n’obtient pas le succès escompté, ce qui explique que vers la fin de la décennie, il s’installe à Venise pour une période, probablement à la recherche de nouvelles commandes.

Les couleurs utilisées par Artemisia Gentileschi étaient plus vives que celles utilisées par son père. Elle a cependant continué à utiliser le clair-obscur, rendu populaire par le Caravage, bien que son père ait abandonné ce style depuis longtemps.

A la cour d’Angleterre : les dernières années

Vers 1630, il s’installe à Naples et en 1638, il vient à Londres, où il travaille avec son père pour le roi Charles Ier.

Le père et la fille ont travaillé sur les peintures du plafond du Grand Hall de la maison de la reine Henrietta Maria, épouse de Charles Ier, à Greenwich. Après la mort de son père en 1639, elle reste à Londres pendant plusieurs années encore.

Pendant son séjour à Londres, Artemisia a peint certaines de ses œuvres les plus célèbres, notamment son Autoportrait comme allégorie de la peinture (1638). Selon le biographe Baldinucci (qui a ajouté sa vie à la biographie de son père), l’artiste a peint de nombreux portraits, dépassant rapidement la renommée de son père.

Plus tard, probablement vers 1640 ou 1641, elle s’installe à Naples, où elle peint plusieurs versions de l’histoire de David et Bethsabée, mais on ne sait pas grand-chose des dernières années de sa vie. La dernière lettre conservée date de 1650 et, d’après ce qui est écrit, il semble qu’elle était activement engagée dans un travail à cette époque.

La date de sa mort est incertaine ; certains indices suggèrent, en effet, qu’elle travaillait encore à Naples en 1654. On suppose donc qu’elle est peut-être morte des suites de la peste qui a ravagé la ville en 1656.

L’héritage d’Artemisia Gentileschi

La contribution artistique d’Artemisia Gentileschi a une histoire controversée et complexe. Bien qu’elle ait été très respectée et connue de son vivant, elle a été presque totalement oubliée après sa mort par les historiens de l’art de l’époque.

Cela est dû en partie au fait que son style était similaire à celui de son père et que nombre de ses œuvres ont été attribuées à tort à Orazio Gentileschi. L’œuvre d’Artemisia n’a été redécouverte qu’au début des années 1900 et a été particulièrement défendue par Roberto Longhi, spécialiste du caravagisme.

Les comptes rendus académiques et populaires de la vie et de l’œuvre d’Artemisia Gentileschi ont toutefois été alourdis par des interprétations romancées et sur-sexualisées. D’une certaine manière, cela est également dû à la diffusion d’un roman scandaleux sur elle, publié par la femme de Longhi, Anna Banti, en 1947.

Dans les années 1970 et 1980, certaines historiennes de l’art féministes, comme Mary Garrard et Linda Nochlin, ont réhabilité la figure de l’artiste. Ces chercheurs se sont principalement concentrés sur les importantes réalisations artistiques qu’elle a faites et sur l’influence qu’Artemisa a eue sur l’histoire de l’art, plutôt que sur sa biographie.