Vous serez peut-être surpris d’apprendre que le roman Frankenstein ou le Prométhée moderne représente la première grande œuvre littéraire de science-fiction. Ce qui est encore plus surprenant, c’est que tant de gens ignorent que ce livre, dont l’histoire a depuis été reprise au cinéma, à la télévision et même dans des dessins animés, a été écrit par une femme nommée Mary Shelley. De plus, elle l’a écrit à une époque où les chances d’un écrivain d’atteindre la gloire étaient presque nulles.

La vie de Mary Shelley était aussi fascinante que son œuvre. De grandes tragédies, un grand amour qu’elle a gardé dans son cœur jusqu’à sa mort et une existence pleine d’aventures audacieuses. Ce qui lui est arrivé dans la vie réelle aurait pu inspirer l’intrigue d’un autre excellent roman.

Si cet auteur est entré dans la liste des grands écrivains de la littérature universelle grâce à Frankenstein, ce n’est certainement pas sa seule œuvre. Elle a écrit d’autres romans et pièces de théâtre qui, ces dernières années, ont de plus en plus attiré l’attention des spécialistes. Submergé par la célébrité de son vivant, Frankenstein a éclipsé les autres œuvres de ce grand auteur pendant de nombreuses années.

Mary Shelley, une enfant pas comme les autres

Mary Shelley est née à Londres le 30 août 1797 dans une famille de souche résolument progressiste. Son père, avec lequel Mary a toujours entretenu une relation étroite, était William Godwin, philosophe, journaliste et écrivain. Sa mère, Mary Wollstonecraft, était une philosophe et une pionnière du mouvement féministe.

Malheureusement, la mère de Mary est morte pendant l’accouchement, apparemment d’une mauvaise infection et d’une très forte fièvre. Cette femme avait eu une fille avant de se marier, que le père de Marie a recueillie comme sa propre fille. Les deux filles ont vécu comme des sœurs et ont noué une relation très étroite, qu’elles ont conservée toute leur vie.

Lorsque Mary avait 3 ans, son père a épousé une voisine, qui a eu à son tour deux filles. Il semble que Mary ne s’entende pas avec sa belle-mère et qu’elle en vienne à la détester. Cependant, on peut dire qu’elle a eu une enfance et une adolescence heureuses. Son père a élevé Mary et sa soeur Claire d’une manière très libérale. Il leur a donné accès à une éducation poussée et a pris soin d’en faire deux femmes très cultivées.

Un grand amour

À 17 ans, elle rencontre le poète et écrivain Percy Bysshe Shelley. Il avait 22 ans et était marié. Il visitait souvent leur maison, car il était ami avec son père. Ils ont commencé à se rencontrer secrètement, près de la tombe de la mère de Marie. C’était un endroit très apprécié par la jeune fille. Elle dit avoir appris à écrire en dessinant du doigt le nom de sa mère sur la pierre tombale.

Mary avait une vision très libérale et moderne du mariage et de l’amour. Son père, et la société en général, était contre cette relation. Cependant, les deux amants s’enfuient à Paris, avec Claire, la demi-sœur de Marie. Le couple a construit sa relation sur son intérêt pour la littérature et le monde des idées. Cependant, Percy devait s’absenter fréquemment pour échapper à ses créanciers.

Ces séparations laissent Mary dans l’angoisse, encore plus lorsqu’elle tombe enceinte en 1814. Son partenaire, Percy, flirte ouvertement avec sa sœur et, à la même époque, il a eu un autre enfant de sa femme. Mary accouche en février 1815, mais le bébé meurt avant l’âge d’un mois, ce qui la plonge dans une profonde dépression.

Mary Shelley, le grand écrivain

Peu de temps après ces événements, la femme de Percy s’est suicidée. Cet épilogue tragique a déclenché la colère de la société à l’égard de la relation de ce dernier avec Marie. Ils ont donc décidé de s’en aller, fuyant aussi leurs dettes. Ils se rendent à Genève, où ils commencent à fréquenter Lord Byron, le grand poète anglais, qui entre-temps a eu un fils de la demi-sœur de Mary. Ce sont précisément ces soirées qui ont inspiré Mary pour écrire l’intrigue de Frankenstein et, plus tard, le roman tout entier.

Percy et elle ont eu deux autres enfants et, quelque temps plus tard, ils se sont installés en Italie, où ils ont mené une vie nomade. Le fils aîné du couple est mort en 1818 et, un an plus tard, leur fille cadette est également décédée. Mary avait l’air malade et déprimée. Cependant, en 1819, elle donne naissance à son quatrième enfant, le seul à avoir survécu.

En 1822, Percy meurt par noyade lors du voyage de retour à bord d’une croisière. Mary a demandé que le corps soit incinéré, mais elle voulait d’abord que son cœur soit retiré. Peu après, elle et son fils Percy Florence retournent en Angleterre. Dans les dernières années de sa vie, Mary Shelley a souffert d’une paralysie progressive qui a affecté plusieurs parties de son corps. Elle est morte à l’âge de 54 ans, probablement victime d’une tumeur au cerveau.

Après sa mort, en vidant son bureau, on trouva dans un des tiroirs le cœur de son défunt mari, enveloppé dans une feuille de soie sur laquelle était écrit un de ses poèmes, ainsi que quelques unes de ses cendres. Ils ont également trouvé trois touffes de cheveux des trois enfants que la mort avait arrachés de ses bras.